Werken in de chemie met Ruben Burggraaf

Ruben Burggraaf studeerde chemische technologie en luchtvaarttechnologie. Na een carrière in de luchtvaartindustrie en als zelfstandige bij meerdere ondernemingen startte hij in december 2022 zijn bedrijf Erez Energy: producent en projectontwikkelaar van groene waterstof voor onder andere de chemische industrie.

Tekst: Adriaan van Hooijdonk
Beeld: Mirjam van der Linden
Gepubliceerd: 31.01.2024

Waarom kiest iemand voor een chemie-opleiding en wat maakt een baan in de chemie zo boeiend? Chemie Magazine vraagt het aan mensen in de sector. In deze aflevering van Werken in de Chemie vertelt CEO en oprichter Ruben Burggraaf van Erez Energy in Amsterdam over zijn werk als ondernemer in de groene waterstofeconomie. 


Aan welke consumentenproducten lever jij een bijdrage?

Momenteel nog aan geen enkel product. Maar dat gaat in de nabije toekomst veranderen als we de eerste mobiele groene waterstofunits hebben verkocht. Met mijn bedrijf Erez Energy helpen we bedrijven die veel hitte en energie nodig hebben te verduurzamen. We richten ons op ondernemingen die geen zicht hebben op een aansluiting op het nationale groene waterstofnetwerk, het zogeheten Cluster 6. Hierin zitten bedrijven uit diverse sectoren, waaronder de chemische industrie, levensmiddelenindustrie en papier- en steenfabrieken. Samen zetten ze 125 miljard euro om en bieden ze werk aan ruim 210.000 mensen. Verder helpen wij bedrijven in de andere vijf clusters om de eerste stap naar het gebruik van groene waterstof te zetten. We maken waterstof door water in een elektrolyser te splitsen in waterstof en zuurstof met duurzame energie van zonneparken. Vooralsnog adviseer ik bedrijven vooral hoe ze de eerste stap kunnen zetten.

"Ons doel? In 2030 100 megawatt aan elektrolyservermogen op tien tot vijftien verschillende locaties."

Wat vertel je aan vrienden of familie als ze vragen wat voor werk je doet?

Ik leg uit dat we met Erez Energy de chemische industrie en zware industrie helpen te verduurzamen. Hoe? Door lokaal groene waterstof te produceren in een container van veertig voet. Ze vinden het vooral erg complex, maar gelukkig verschijnen er steeds meer artikelen en andere nieuwsitems die de groene waterstofeconomie op een toegankelijke manier uitleggen. Tegenwoordig kun je zelfs miniatuurautootjes die op waterstof rijden bij de benzinepomp kopen.

Hoe ben je in deze baan terechtgekomen?

Ik heb chemische technologie gestudeerd aan de hts in Utrecht. Natuur-, wis- en scheikunde waren mijn favoriete vakken op de havo en ik haalde er goede cijfers voor. Ik vond het moeilijk om voor één van deze vakken een vervolgopleiding te kiezen. Daarom meldde ik mij aan voor chemische technologie, omdat je daar alle vakken kon volgen. Vooral de logica in de bètavakken bevalt mij. Neem het periodiek systeem der elementen. Alles om ons heen is opgebouwd uit chemische elementen en dat vind ik fascinerend. Na mijn afstuderen heb ik drie stages gelopen. De eerste was bij Quest in Naarden, producent van geur-, kleur- en smaakstoffen. Daar hielp ik mee om de afvalwaterzuivering te verbeteren. De tweede stage was bij Albemarle in Amsterdam en de laatste bij AkzoNobel in Deventer. Ik onderzocht de werking van katalysatoren in een reactor om zwavel uit olie te verwijderen. Machtig mooi om met iets tastbaars bezig te zijn en heel bijzonder om deel uit te maken van een grote fabriek. De focus in de stages lag op onderzoek en ontwikkeling, maar dat paste niet zo goed bij mij. Ik ben meer van de projecten met een kop en een staart en niet zozeer van het fundamenteel onderzoek. Verder heb ik heb altijd een passie voor de luchtvaart gehad. Daarom heb ik ook luchtvaarttechnologie gestudeerd aan de hts in Delft.

Na mijn afstuderen ging ik aan de slag bij Fokker, waar ik negen jaar werkte als project- en programmamanager. Zo was ik verantwoordelijk voor het verplaatsen van een productielijn van Nederland naar Mexico en voor twee producten: de romp en de vliegtuigvloer. Ons team zorgde voor de kwaliteit en een efficiënte bouw van deze vliegtuigonderdelen. Complexe projecten met hoogwaardige technologie en strenge eisen, net als in de chemische industrie. Na Fokker startte ik als zzp’er. Ik wilde meer bedrijven van binnen zien en zette mijn projectmanagementvaardigheden in bij KLM. Zo gaf ik projectmanagementtrainingen en hielp ik het team om efficiënter te werken. Verder heb ik bij Accell de verplaatsing van de productielijn van Babboe bakfietsen van China naar Nederland en Turkije begeleid, om de hoge importkosten te vermijden. Vervolgens ging ik drie jaar als operationeel directeur aan de slag bij scale-up Zonnestroom Nederland, een grote ontwikkelaar en installateur van zonneparken, om groei te realiseren. Projecten van een paar honderd tot vijftigduizend zonnepanelen. Ik kreeg de kans om met een jong team van ruim veertig mensen te werken én iets te betekenen in de energietransitie. Ik stond toen op een kruispunt in mijn leven: blijf ik zzp’er of begin ik zelf een bedrijf? Ik kom uit een ondernemersfamilie van slagers en wilde zelf ook graag ondernemen.

Na een bezoek aan het Nationaal Waterstofcongres in december 2021 werd ik enthousiast over de rol die waterstof in de energietransitie kan spelen en heb ik Erez Energy opgezet. Mijn achtergrond in de chemische technologie komt hierbij goed van pas. Samen met mijn compagnon adviseer ik nu vooral bedrijven over wat het betekent om op groene waterstof over te stappen. Zo ben ik al bij meerdere ondernemingen geweest, waaronder chemiebedrijven in Middelburg en Amsterdam, en steen- en glasfabrieken. Deze bedrijven hebben ofwel veel hitte nodig, of ze gebruiken nu grijze waterstof. Brussel eist dat in 2030 moet 42 procent van de grijze waterstof groen is. Bedrijven onderzoeken nu waar ze de groene waterstof vandaan kunnen halen en dat biedt weer kansen voor ons. Het ontwerp van onze groene waterstofunits is gebaseerd op bestaande technologie van de grote elektrolyserfabrikanten. Bovendien matchen wij de technologie met de behoefte van de afnemer. Ons doel? In 2030 100 megawatt aan elektrolyservermogen op tien tot vijftien verschillende locaties. De eerste unit zou er rond 2026 of 2027 moeten staan. Het zijn lange trajecten door de vergunningverlening, financiering en besluitvorming.

"Met mijn bedrijf Erez Energy helpen we bedrijven die veel hitte en energie nodig hebben te verduurzamen."

Wat zou jij je jongere zelf adviseren?

Laat je verrassen door wat er op je pad komt. Alle ervaring die je opdoet, gaat je helpen in de volgende stap van je loopbaan. En soms heb je geduld nodig voor een mooie volgende uitdaging.

Wat levert je werk je op?

Voldoening in het stappen maken bij het opzetten van het bedrijf, maar vooral voldoening dat ik bedrijven kan helpen om hun processen te verduurzamen. Zo draag ik op mijn manier een steentje bij om de gevolgen van de klimaatverandering tegen te gaan.

Op welke prestatie ben je het meest trots?

Het opzetten van Erez Energy is toch wel een hoogtepunt. Het vergt een hoop geduld en doorzettingsvermogen om je eigen bedrijf te beginnen. We leven nu vooral van consultancyopdrachten en spaargeld. Wanneer de projecten concrete vorm krijgen, zijn er genoeg kapitaalverschaffers. Wij zijn in contact met banken die een groot deel van de benodigde investeringen willen financieren.

"Alles om ons heen is opgebouwd uit chemische elementen en dat vind ik fascinerend."

De energietransitie, maar ook de overgang naar een groene waterstofeconomie is complex en omgeven met veel onzekerheden. Daarom is de besluitvorming bij potentiële klanten lastig. Als ondernemer wil ik graag stappen zetten, maar ik zie een mismatch tussen wat de overheid graag zou willen en hoe snel het bedrijfsleven daarin meegaat. Bedrijven kijken wat de inzet van groene waterstof kost en wat het oplevert. Als het te veel geld kost, stellen ze de investering nog even uit. Daarnaast willen bedrijven zekerheid over de prijs van groene waterstof en de beschikbaarheid op de lange termijn. Als ondernemer kan ik daar weinig aan veranderen. De overheid moet hier meer de regie nemen.

Wat zou je nóg liever doen dan wat je nu doet?

Daar kan ik kort over zijn: niets. Ik vind het erg leuk wat ik nu doe. Hoewel we nu vooral met advies en acquisitie bezig zijn, hoop ik dat we snel de eerste projecten kunnen starten. Dat is een van de redenen waarom we lid van de VNCI zijn geworden. Nu hebben we toegang tot een breed en relevant netwerk met veel kennis om onze propositie nog verder te verbeteren. Zo ben ik bij het Cluster 6-evenement van de VNCI geweest, waar ik een aantal interessante partijen heb ontmoet. Het bood mij onder meer inzicht in de vraag voor welke sectoren onze mobiele waterstofunits interessant zijn of niet. Een verffabrikant toonde al serieuze interesse.


Wie is Ruben privé?

Ruben is getrouwd, woont in Utrecht en is net vader geworden van Elisa. “Ik slaap na zes weken eindelijk goed door.” Om te ontspannen pakt hij regelmatig de racefiets. Ook loopt hij graag hard.